Le cinéma de l'immobilité - Ludovic Cortade

« Le cinéma de l'immobilité » / Motionless Movies : Style, Politics, Reception published in French by Publications de la Sorbonne, Paris, December 2008.
by Ludovic Cortade (Assistant Professor of French at New York University)

Abstract in English by the author :
Taking as its starting point Christian Metz’s assertion that the “reality effect” is intimately linked to the “real presence of motion” in the image, this book examines the links between the impression of immobility in the cinema from three perspectives: aesthetics (sound; the fixedness of the frame; of the actors; the still; the filming of photographs) ; the apparatus (the immobility of the spectator in the theater); reception (examining the notion of “kinetic context”).

The first part outlines four aesthetic categories for considering this sense of immobility that contributes to the spectator’s suspension of disbelief.
Firstly, fixing designates the suspension of movement caused by an emotional climax (the final still in Truffaut’s The 400 Blows). Following Bazin’s interpretation of the immobility of Bette Davis in Wyler’s The Little Foxes, a second category, repose, signals by contrast the prevention of this climax, as evidenced in the stills of Truffaut’s Jules and Jim. The third, apatheia, corresponds to a transcendence which the cinematographic code renders by the absence of movement, while the last category, inertia, describes an unceasing movement that thereby produces the appearance of immobility (Keaton, Wenders, Hou Hsiao-Hsien).

The second part analyzes some paradoxes in the thinking of cinematic immobility that one finds in French theory of the 1970s. From the standpoint of the apparatus, Jean-Louis Baudry imagined the physical stillness of the spectator as the necessary and sufficient condition of his or her “croyance”. From the point of view of film form, however, the interruption of movement is rather considered as a contesting of the representational and political orders, whether as the agent of Brechtian “distancing” (Douglas, Fassbinder, Godard/Gorin), or as the vehicle of a subversive expenditure that Jean-François Lyotard has called “Acinéma.”

The third part undertakes a redefinition of the relation between the moving image and immobility on the basis of a historical anthropology of reception. Using notions such as “kinetic context” and the Nietzschean “will to power” of immobility, it evaluates the effects of motionlessness created by the American underground cinema of the 1960s (Fluxus, Andy Warhol, Alfred Leslie, Hollis Frampton, and Robert Smithson), not only as a reaction to the visual culture of that era, marked as it was by the ubiquity of movement, but also as a desire for questioning the film medium through iconoclasm and the slowing down of time.

Table of Content :

Part 1
Immobilités et croyance : une esthétique de la transparence
  • 1. Immobilité médiumnique et immobilité iconique
    • - Immobilité du son et son de l’immobilité
    • - Le son immobilise le mouvement de l’image
    • - Le paradigme du mouvement et le paradigme de l’immobilité
  • 2. Le figement
    • - Le figement comme paroxysme émotionnel : l’image médusée
    • - Figement et narration : faire et défaire la croyance
    • - Le figement : du paroxysme à la propension
  • 3. Le repos, ou la prévention du paroxysme
    • - André Bazin et l’ambiguïté temporelle du repos
    • - Le repos est une somme d’instants discontinus : une relecture de Bazin ?
    • - Le complexe de Pygmalion : désir de mouvement et nostalgie de l’immobilité
  • 4. L’indifférence au mouvement : l ’apatheïa et l’inertie
    • - L’apatheïa comme code de la transcendance
    • - L’inertie et le cinéma « moderne »
Part 2 : Immobilités et idéologie
  • 5. L’immobilité du spectateur : idéologie et dispositif
    • - Michel Foucault et Jean-Louis Baudry : un déterminisme du dispositif
    • - La déambulation du spectateur dans de nouveaux dispositifs
  • 6. Immobilité : distanciation, subversion
    • - Dziga Vertov : une immobilité réflexive ou dramatique ?
    • - Bertolt Brecht et la mise en évidence des contradictions sociales
    • - L’immobilité comme perversion du mouvement : l’« acinéma » selon Jean-François Lyotard
Part 3 : Vers une anthropologie culturelle du cinéma
  • 7. Immobilité et réception
    • - L’immobilité et le cinéma expérimental américain : présence et absence de l’humain dans le film
    • - L’immobilité, la stabilisation du temps et l’iconoclasme : Hollis Frampton et Robert Smithson
  • 8. Une survivance de l’iconoclasme
    • - Déclin et apocalypse dans le cinéma américain de 1950 à 1969
    • - Une spectacularisation du mouvement : Cinérama, 3-D, Cinémascope, Vistavision
    • - Une culture visuelle du mouvement dans l’image fixe : l’iconographie du magazine Life (1950-1969)
    • - Le mouvement dans l’image pieuse comme facteur d’humanisation du sacré et d’iconoclasme
  • - Le film à l’arrêt : immobilité et fétichisme
  • - Le désir d’arrêt sur image : un portrait du cinéphile en Persée
  • - Entre présence et absence de l’homme : la fiducia comme tragédie de la croyance